10 principios de la economia

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  • 1 LOS DIEZ PRINCIPIOS

    DE LA ECONOMA

    EN ESTE CAPTULO El lECTOR Aprender que la economa se ocupa de la asignacin de los recursos escasos. Examinar algunas de las disyuntivas a las que se enfrentan los individuos. Aprender el significado de coste de oportunidad. Ver cmo se utiliza el razonamiento marginal cuando se toman decisiones. Ver cmo afectan los incentivos a la conducta de los individuos. Ver por qu el comercio entre personas o pases puede ser bueno para todo el mundo. Ver por qu los mercados son un mecanismo bueno, pero no perfecto, para asignar los recursos. Ver de qu dependen algunas tendencias de la economa mundial.

    El trmino economa proviene de la palabra griega que signi-fica el que administra un hogar. Este origen tal vez parezca peculiar a primera vista, pero, en realidad, los hogares y las economas tienen mucho en comn.

    Un hogar ha de tomar numerosas decisiones. Debe decidir qu miembros realizan cada tarea y qu recibe cada uno a cambio: quin cocina? Quin hace la colada? Quin se to-ma el postre que sobra en la cena? Quin elige el programa de televisin que se va a ver? En suma, el hogar debe distri-buir sus recursos escasos entre sus distintos miembros, te-niendo en cuenta la capacidad, los esfuerzos y los deseos de cada uno de ellos.

    La sociedad ha de tomar, al igual que un hogar, numerosas decisiones. Ha de decidir qu iabores se reaiizarn y quines las harn. Necesita algunas personas para trabajar la tierra, otras para hacer la jopa y otras para disear piogihuas infoi-mticos. Una vez que ha asignado a los individuos (as como la tierra, los edificios y las mquinas) a las diversas tareas, debe asignar tambin los bienes y servicios que stos produ-cen. Debe decidir quin comer caviar y quin patatas. Ha de decidir quin conducir un Porsche y quin ir en autobs.

    La gestin de los recursos de la sociedad es importante porque stos son escasos. La escasez significa que la socie-dad tiene unos recursos limitados y, por lo tanto, no puede producir todos los bienes y servicios que los individuos de-sean tener. De la misma manera que un hogar no puede dar a

    todos y cada uno de sus miembros todo lo que desean, una sociedad no puede proporcionar a todos y cada uno de los in-dividuos el mximo nivel de vida al que aspiran.

    escasez carcter limitado de los recursos de la sociedad

    La economa es el estudio del modo en que la sociedad gestiona sus recursos escasos. En la mayora de las socieda-des, los recursos no son asignados por un nico planificador central sino por medio de las acciones conjuntas de millones de hogares y de empresas. Los economistas estudian, pues, el modo en que toman decisiones las personas: cunto trabajan, qu compran, cunto ahorran y cmo invierten sus ahorros. Tambin estudian el modo en que se interrelacionan. Por ejemplo, examinan la fonna en qe la mltitd de comprado-res y vendedores de un bien determinan conjuntamente el precio al que se vende ste y la cantidad que se vende. Por l-timo, los economistas analizan las fuerzas y las tendencias que afectan a la economa en su conjunto, incluido el creci-miento de la renta media, la proporcin de la poblacin que no encuentra trabajo y la tasa a la que suben los precios.

    :, economa estudio del modo en que la sociedad gestiona sus recur-sos escasos

  • -4 PRINCIPIOS DE ECONOMA

    Aunque el estudio de la economa tiene muchas facetas, es un campo unificado por va.l".as ideas fndfuTtentales. En el resto de este captulo, examinamos los diez principios de la econom(a. (Iue se reDiten a lo lamo de todo ellibro v (lile !':e , .... ... - c;;1 - - - - _. - - - -- - - - o -.l - - --presentan aqu para ofrecer una visin panormica del objeto de estudio de la economa. El lector puede concebir este ca-ptulo como un avance de las prximas atracciones.

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    Una economa no tiene nada de misterioso. Independiente-mente de que nos refiramos a la economa de Pars, a la de Francia o a la de todo el mundo, una economa no es ms que un grupo de personas que se interrelacionan en su vida dia-ria. Como su conducta refleja la conducta de los individuos que la componen, iniciamos nuestro estudio de la economa con cuatro principios por los que se rigen los individuos para tomar decisiones.

    Primer principio: los individuos se enfrentan a disyuntivas

    La primera leccin sobre la toma de decisiones la resume el dicho el qUe algo quiere, algo le CUesta. Para conseguir lo que nos gusta, normalmente tenemos que renunciar a otra co-sa que ta.mbin nos gusta. Tomar decisiones es elegir entre dos objetivos.

    Consideremos el caso de un estudiante que ha de decidir cmo va a repartir su recurso ms valioso: el tiempo. Puede dedicarlo todo a estudiar economa o a estudiar psicologa; o puede repartido entre las dos materias. Por cada hora que es-tudia una de ellas, renuncia a una hora que podra dedicar a estudiar la otra. Y por cada hora que dedica al estudio, renun-cia a una hora que podra dedicar a dormir la siesta, montar en bicicleta, ver la televisin o trabajar a tiempo parcial con el fin de ganar algn dinero ms para sus gastos.

    O consideremos el caso de los padres que han de decidir cmo van a gastar la renta familiar. Pueden comprar alimen-tos, ropa o unas vacaciones familiares, o pueden ahorrar una parte de esa renta para cuando se jubilen o para pagar los es-tudios universitarios de los hijos. Cuando deciden gastar un dlar adicional en uno de estos bienes, tienen un dlar menos para gastar en algn otro.

    Cuando los individuos se agrupan en sociedades, se en-frentan a tipos diferentes tipos de disyuntivas. La clsica es la disyuntiva entre los caones y la mantequilla. Cuanto ms gastemos en defensa nacional para proteger nuestras costas de los agresores extranjeros (caones), menos podre-mos gastar en bienes de consumo para mejorar el nivei de vi-da en nuestro pas (mantequilla). En la sociedad moderna, ta..1Jlbin es importante la disyuntiva entre un medio ambiente limpio y un elevado nivel de renta. La legislacin que obliga a las empresas a reducir la contaminacin eleva el coste de producir "bienes y servicios. Al ser ms altos los costes, stas acaban obteniendo menos beneficios, pagando unos salarios ms bajos, cobrando unos precios ms altos o las tres cosas a la vez. Por lo tanto, aunque la legislacin sobre la contamina-cin tiene la ventaja de conseguir un medio ambiente ms limpio y mejorar la salud, tiene el coste de reducir las rentas

    de los propietarios de las empresas, de sus trabajadores y de ss clienteS.

    La sociedad tambin se enfrenta a una disyuntiva entre la eficiencia y la equidad. La eficiencia significa que la socie-dad est sacando el mayor provecho de sus recursos escasos. La equidad significa que est distribuyendo equitativamente los beneficios de esos recursos entre s~s miembros. En otras palabras, la eficiencia se refiere al tamao de la tarta econ-mica, y ia equidad a cmo se reparte sta. Estos dos objetivos suelen entrar en conflicto cuando se elabora la poltica eco-nmica.

    Consideremos, por ejemplo, las medidas destinadas a conseguir una distribucin ms igualitaria del bienestar eco-nmico. Algunas de ellas, como el sistema de asistencia so-cial o el seguro de desempleo, tratan de ayudar a los miem-bros de la sociedad ms necesitados. Otras, como el impuesto sobre la renta de las personas, piden a los que tie-nen xito econmico que contribuyan ms que otros a finan-ciar el Estado. Aunque estas medidas tienen un beneficio, a saber, aumentan la equidad, tambin tienen un coste, que es una reduccin de la eficiencia. Cuando el Estado redistribuye la renta de los ricos en favor de los pobres, reduce la retribu-cin que se obtiene cuando se trabaja arduamente, por lo que los individuos trabajan menos y producen menos bienes y servicios. En otras palabras, cuando el Estado trata de partir la tarta en trozos ms iguales, sta disminuye.

    eficiencia propiedad segn la cua! la sociedad aprovecha de la mejor manera posible sus recursos escasos

    . equidad propiedad segn la cual la prosperidad econmica se dis-tribuye equitativamente entre los miembros de la so-ciedad

    El reconocimiento de que los individuos se enfrentan a disyuntivas no nos indica por s solo qu decisiones tomarn o deberan tomar. Un estudiante no debe dejar de estudiar psicologa simplemente porque as tendr ms tiempo para estudiar economa. La sociedad no debe dejar de proteger el medio ambiente simplemente porque la legislacin que lo re-gula reduce nuestro nivel de vida material. Los pobres no de-ben dejarse de lado simplemente porque si se les ayuda, se distorsionan los incentivos para trabajar. No obstante, es im-portante reconocer las disyuntivas que hay en la vida porque orobablemente los individuos slo tomarn buenas decisio-~es si comprenden cules son las opciones que tienen.

    Segundo principio: el coste de una cosa es aquello a io que se renuncia para conseguiria

    Como los individuos se enfrentan a disyntivas, paa tomar decisiones deben comparar los costes y los beneficios de las diferentes posibilidades. Sin embargo, en muchos casos el coste de una accin no es tan evidente como parece a primera vista.

    Consideremos, por ejemplo, la decisin de estudiar en la universidad. El beneficio es el enriquecimiento intelectual y la mejora de las oportunidades de trabajo durante toda la vi-da, pero cul es el coste? Para responder a esta pregunta, po-

  • dramos caer en la tentacin de sumar el dinero que gastamos en matrcula, libros, alojamiento y manutencin. Sin embar-go, este total no representa realmente aquello a lo que renun-ciamos para estudiar un ao en la universidad.

    El primer problema que plantea esta respuesta se halla en que comprende algunas cosas que no son realmente costes de estudia